Embarazo: Actividades de investigación y avances científicos

Avances y actividades del Instituto

Muchos programas de la  División de Investigación Intramuros sobre la Salud de la Población (DIPHR por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés, la División de Investigación Extramuros (DER por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés y la División de Investigación Intramuros (DIR por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés del NICHD realizan y apoyan investigaciones sobre el embarazo. Los investigadores abordan diversos temas que apuntan a mejorar la salud de las madres y sus fetos, desde antes de la concepción hasta semanas y meses después del parto. A continuación se brindan detalles sobre los estudios en las áreas de cuidados previos a la concepción, cuidados prenatales, complicaciones del embarazo, trabajo de parto y parto.

Cuidados previos a la concepción y cuidados prenatales

El NICHD busca aumentar la concientización sobre la importancia de los cuidados previos a la concepción y los cuidados prenatales para promover un embarazo saludable y los mejores resultados para las madres y los bebés. Las áreas de investigación incluyen:

  • Evaluar la salud materna durante el embarazo. Estudios apoyados por el Departamento de Perinatología y Embarazo (PPB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés, dentro de la DER del NICHD, se centran en la patogénesis de las infecciones maternas sintomáticas y asintomáticas, el estado de la salud mental de la madre durante el embarazo y la etiología y la patofisiología de la respiración alterada durante el sueño (SDB por sus siglas en inglés) en el embarazo.
  • Evaluar técnicas para desarrollar y refinar las evaluaciones prenatales.El Departamento de Discapacidades Intelectuales y del Desarrollo (IDDB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés de la DER apoya estudios que apuntan al desarrollo y el refinamiento de los métodos para la detección de enfermedades que provocan discapacidades intelectuales y del desarrollo.
  • Investigar el rol de la nutrición durante el embarazo. Investigadores apoyados por el NICHD y el Instituto Nacional de Enfermedades Neurológicas y Accidentes Cerebrovasculares (NINDS por sus siglas en inglés) informaron sobre nuevos hallazgos vinculados a la interacción entre los suplementos de ácido fólico, una importante herramienta de los cuidados prenatales, y vías genéticas que podrían permitir elaborar estrategias para optimizar la prevención de los defectos del tubo neural (NTD por sus siglas en inglés) como la espina bífida. (PMID: 20843827 en el contenido de Inglés).

    Además, investigadores apoyados por el Departamento de Nutrición y Crecimiento Pediátrico (PGNB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés de la DER estudian la anemia por deficiencia de hierro en los recién nacidos para determinar si identificar y tratar la deficiencia de hierro durante el embarazo puede reducir este problema prevalente.
  • Establecer un estándar nacional de crecimiento fetal. Un ensayo actual en el contenido de Inglés dirigido por la DIPHR del NICHD se centra en establecer un estándar para embarazos únicos y múltiples. Los investigadores medirán el crecimiento fetal mediante ultrasonido y trabajarán con 2.400 mujeres desde el primer trimestre de embarazo hasta el parto.
  • Estudiar el consumo de medicamentos durante el embarazo. El Estudio sobre los efectos de la aspirina en la gestación y la reproducción (EAGeR por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés, apoyado por la DIPHR, examina el valor terapéutico de una dosis baja de aspirina en los cuidados prenatales. La investigación analizará los efectos de una dosis baja de aspirina junto con el ácido fólico, en comparación con el ácido fólico solo, en la incidencia de abortos espontáneos y otros resultados.

    El Departamento de Terapéutica y Farmacología Pediátrica y Obstétrica (OPPTB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés de la DER promueve las investigaciones para mejorar la seguridad y la efectividad de los medicamentos para las mujeres embarazadas. Algunos estudios actuales incluyen el estudio de la clonidina para tratar la presión arterial alta y la metformina para el tratamiento de la diabetes. Además, un estudio reciente sobre la efectividad del Dilectin en el contenido de Inglés para las náuseas y los vómitos determinó que el medicamento mejoró dramáticamente los síntomas en comparación con el placebo. (PMID: 20843504 en el contenido de Inglés).
  • Evaluar los efectos del alcohol y el tabaco en los resultados del embarazo. El PPB de la DER del NICHD estudia el consumo de alcohol durante el embarazo en el contenido de Inglés y sus efectos sobre los bebés. Otros estudios realizados a través de la  Red sobre Alcohol Prenatal, SMSL y Nacimiento de Niños Muertos (PASS por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés investigan el impacto del consumo de alcohol y tabaco antes y durante el embarazo en el riesgo de desarrollar el síndrome de muerte súbita del lactante (SIDS por sus siglas en inglés).

    Además, un estudio con animales realizado por la Unidad de Neurobiología Perinatal y del Desarrollo, dentro de la DIR, descubrió que los péptidos neuroprotectores podrían reducir los cambios que se producen en el sistema inmunitario debido a la exposición prenatal al alcohol. El síndrome de alcoholismo fetal (FAS por sus siglas en inglés) y los trastornos relacionados se observan en los hijos de madres que consumieron alcohol durante el embarazo. Estos trastornos suelen incluir discapacidades intelectuales para toda la vida. Si bien muchos niños con el FAS o trastornos relacionados también tienen anormalidades faciales, en otros niños el único signo de la enfermedad es un deterioro cognitivo o conductual. Los investigadores no están seguros de cuántos niños en los Estados Unidos tienen el FAS o enfermedades relacionadas, pero las estimaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades indican que habría de 2 a 15 casos cada 10.000 nacimientos vivos. Si bien los trastornos de alcoholismo fetal se pueden prevenir si la mujer no bebe alcohol durante el embarazo, se necesitan tratamientos para revertir los efectos del alcohol en el feto y ayudar a los niños nacidos con este problema. Para entender mejor cómo el alcohol puede tener efectos tan devastadores en el feto durante las primeras etapas del desarrollo, los científicos trataron con alcohol a ratonas embarazadas y luego midieron ciertas sustancias que muestran la respuesta inmunitaria del organismo. Los investigadores descubrieron que algunos, si bien no todos, de los indicadores del sistema inmunitario fueron afectados por el alcohol. En un segundo experimento, científicos inyectaron a los ratones un péptido específico que podría reducir los cambios provocados por el alcohol en el sistema inmunitario y luego les inyectaron alcohol. Sospechaban que en los ratones tratados primero con el péptido no se observarían cambios en el sistema inmunitario y eso fue exactamente lo que sucedió. Estos resultados ayudan a los científicos a entender los efectos del daño causado por el alcohol y podrían ayudarles a identificar y probar nuevas intervenciones. (PMID: 23174390 en el contenido de Inglés)
  • Evaluar los efectos de la depresión en el embarazo. Muchas mujeres sufren de depresión durante el embarazo y los primeros meses posteriores al parto. Estudios anteriores muestran una relación entre el ácido docosahexanoico (DHA por sus siglas en inglés) y un estado de salud mental positivo. Se sabe que el DHA también es importante para un desarrollo óptimo del cerebro en el feto en crecimiento y en los bebés. A partir de estos hallazgos anteriores, los investigadores realizaron un ensayo para examinar si los síntomas de depresión durante el embarazo afectan la concentración de DHA en la leche materna. Los investigadores realizaron una encuesta a 287 mujeres para evaluar si tenían síntomas de depresión. Cuatro meses después del parto, se recolectaron muestras de leche materna de estas mujeres para medir la concentración de DHA. El resultado de este estudio mostró que las mujeres que informaron tener síntomas de depresión en las primeras 20 semanas de embarazo tenían concentraciones más bajas de DHA en la leche materna. Sin embargo, no se observó la misma asociación en las mujeres que informaron tener síntomas de depresión en etapas posteriores del embarazo. Dado que no se midió la depresión previa al embarazo, no está claro si las mujeres que participaron en este estudio sufrían de depresión crónica o depresión temporal debido al estrés o a los cambios hormonales asociados con el embarazo. Sin embargo, dado que los niveles de DHA en la leche materna son un reflejo de las influencias a largo plazo sobre la capacidad del organismo de almacenar el DHA, los bajos niveles de DHA en la leche materna probablemente estén asociados con la depresión crónica. (PMID: 22223516 en el contenido de Inglés)

Complicaciones del embarazo

  • Parto prematuro. El NICHD actuó como guía científico de la Conferencia sobre la Prevención del Parto Prematuro llevada a cabo por el Inspector General de Sanidad (Surgeon General) en 2008, donde se elaboró la agenda y el plan de acción nacional para prevenir el parto prematuro. Este tema es una línea de investigación activa del NICHD. El PPB apoya las siguientes iniciativas de investigación actuales:
    • Evaluar si los tratamientos con esteroides prenatales entre las 34 y las 36 semanas de gestación disminuirán la necesidad de los bebés de recibir oxígeno de apoyo.
    • Investigar los mecanismos de la enfermedad responsable del parto prematuro, incluido cómo ciertos anticuerpos de la madre inducen el trabajo de parto.
    • Estudiar a las mujeres embarazadas por primera vez, a fin de identificar factores que podrían hacerlas correr riesgo de tener complicaciones como hipertensión gestacional, parto prematuro y bebés con bajo peso en el primer embarazo.

      Investigadores que participan en la Red de Unidades de Medicina Materno-Fetal en el contenido de Inglés, también apoyada por el PPB, determinaron que el uso de progesterona en mujeres con riesgo de tener un parto prematuro en el contenido de Inglés debido a un parto prematuro anterior reduce en un tercio en el contenido de Inglés las probabilidades de un parto prematuro posterior. 

      Las investigaciones del NICHD sentaron las bases para un cambio reciente en la definición de los embarazos a término y a término completo. Según las nuevas definiciones en el contenido de InglésNotificaciόn de salida:
      • Término temprano sería desde las 37 semanas hasta las 38 semanas y 6 días.
      • Término completo sería desde las 39 semanas hasta las 40 semanas y 6 días.
      • Término tardío sería desde las 41 semanas hasta las 41 semanas y 6 días.
      • Postérmino sería 42 semanas o más.

      Las investigaciones del NICHD registraron peores resultados de salud, incluido un riesgo un 20% más alto de tener problemas respiratorios, de alimentación y de temperatura en los bebés nacidos a las 37 y 38 semanas de gestación en comparación con los nacidos a las 39 semanas o más. Estos hallazgos contribuyeron a los cambios en las definiciones (PMID: 23645117 ).
  • Diabetes gestacional. El Departamento de Epidemiología de la DIPHRestá es en el contenido de Inglés tudiando el aumento del riesgo de hipertensión en las mujeres con diabetes mellitus gestacional. Además, los investigadores de este departamento informaron recientemente que las mujeres con diabetes gestacional podrían prevenir el desarrollo de la diabetes tipo 2 si siguen una dieta saludable después del embarazo. Leer más sobre este hallazgo en el contenido de Inglés

    Otro estudio, llamado Hiperglicemia y resultados negativos del embarazo—estudio de seguimiento (HAPO por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés, es apoyado por el PNGB. Este estudio explorará si los niveles altos de azúcar en la sangre durante el embarazo influyen posteriormente sobre los niveles de grasa corporal en los niños y en el desarrollo de la diabetes en las madres luego del parto.

    En marzo de 2013, el NICHD patrocinó la Conferencia para el Desarrollo de Consenso: El Diagnóstico de la Diabetes Mellitus Gestacional en el contenido de Inglés de los NIH. El panel de expertos recomendó seguir el proceso de dos pasos actual para diagnosticar la diabetes mellitus gestacional, en vez de un proceso de un solo paso.
  • Preeclampsia. Hay estudios en curso para determinar si los niveles anormales de determinadas sustancias en la sangre pueden predecir la preeclampsia. Investigadores del NICHD, entre otros, descubrieron que las mujeres que desarrollan preeclampsia tienen niveles más altos de una sustancia llamada tirosina quinasa 1 similar a fms soluble (sFlt1) y niveles más bajos del factor de crecimiento placentario y el factor de crecimiento endotelial vascular que las mujeres que no desarrollan preeclampsia. Más información acerca de las investigaciones sobre la preeclampsia apoyadas por el NICHD en el contenido de Inglés.
  • Infecciones. Los investigadores que examinan la expresión y la regulación de un grupo de receptores inmunitarios innatos llamados receptores de tipo Toll (TLR por sus siglas en inglés) descubrieron que los TLR podrían tener un rol en las complicaciones del embarazo asociadas con las infecciones, al regular las respuestas inflamatorias inducidas por la infección en la interfase materno-fetal.
  • Pérdida del embarazo (aborto espontáneo y nacimiento de un niño muerto). Entre el 10% y el 15% de los embarazos termina en un aborto espontáneo. El riesgo de tener un aborto espontáneo es más alto en las primeras semanas del embarazo, cuando la mujer podría no saber que está embarazada y confundir un aborto con un período menstrual tardío. Un estudio apoyado por el Departamento de Dinámica Poblacional (PDB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés, de la DER, sugiere que los investigadores deben considerar el hecho saber sobre la existencia del embarazo y los conocimientos sobre la reproducción a la hora analizar los datos vinculados a los embarazos y los abortos espontáneos. Desde la década de 1970, mejoraron significativamente los cuidados prenatales y se popularizaronlas pruebas de embarazo caseras. Las pruebas de embarazo caseras permiten a las mujeres confirmar con rapidez y facilidad su embarazo sin ir al médico. Si bien el hecho de contar con mejores cuidados prenatales podría reducir las tasas de abortos espontáneos, la detección precoz del embarazo podría aumentar la cantidad de abortos espontáneos informados. Los científicos analizaron cómo las tasas de abortos espontáneos informados entre 1970 y 2000 podrían haberse visto afectadas por estos cambios. Los investigadores descubrieron que las tasas de abortos espontáneos informados aumentó aproximadamente un 1% por año. El mayor aumento se observó en las primeras siete semanas de embarazo, en tanto no se observó un aumento en los abortos espontáneos informados luego de las 12 semanas de embarazo. Además, si bien las mujeres con un nivel educativo más alto en general son más propensas a recibir cuidados prenatales, también eran las más propensas a informar haber tenido un aborto espontáneo. En conjunto, estos dos hallazgos sugieren que el uso de pruebas de embarazo caseras podría haber llevado a las mujeres a tomar conocimiento de embarazos que antes hubiesen pasado desapercibidos, lo que aumentó la cantidad de abortos espontáneos informados. El estudio también mostró que, si bien muchos resultados de salud son peores en las mujeres afroamericanas e hispanas, estos grupos tenían menos riesgo de tener abortos espontáneos que las mujeres blancas, en especial en las primeras etapas del embarazo. Estos hallazgos sugieren posibles diferencias en el conocimiento de los síntomas relacionados con el embarazo o el uso de pruebas de embarazo caseras. (PMID: 22718315 en el contenido de Inglés)

    Otro estudio reciente apoyado por el PPB determinó que las mujeres que vivían dos situaciones estresantes en el año previo al parto eran un 40% más propensas a dar a luz un niño muerto en el contenido de Inglés que las mujeres que no informaban vivir estas situaciones.

Trabajo de parto y parto

  • El Consorcio sobre Trabajo de Parto Seguro en el contenido de Inglés, parte del Departamento de Epidemiología de la DIPHR, está evaluando si es apropiado confiar en la curva de Friedman, que se ha usado tradicionalmente para graficar las horas del trabajo de parto en cuanto a la dilatación cervical en centímetros para guiar la toma de decisiones. Este estudio evalúa la progresión del trabajo de parto para determinar el momento adecuado para realizar una cesárea en mujeres con un trabajo de parto prolongado y/o detenido. Los investigadores están haciendo un seguimiento de las tendencias en los partos prematuros, las prácticas como la inducción del trabajo de parto y cómo los factores ambientales y otros factores podrían influir sobre la fertilidad, el embarazo y los resultados del embarazo en el tiempo. Los resultados de este estudio en el contenido de Inglés sugieren que en la actualidad el trabajo de parto podría ser más prolongado que hace 50 años.
  • Además, el Departamento de Enfermedades Infecciosas Maternas y Pediátricas (MPIDB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés apoya investigaciones que examinan la transmisión del VIH de madre a hijo y cómo se puede prevenir durante el embarazo y el trabajo de parto. Las investigaciones actuales incluyen:
    • Estudios sobre la epidemiología de la infección por el VIH, las complicaciones en las mujeres embarazadas y la seguridad del uso de nuevos medicamentos durante el embarazo.
    • Investigar intervenciones para identificar, prevenir y tratar a las mujeres con riesgo de tener fístula obstétrica.
  • La Conferencia sobre el Estado de la Ciencia: Parto por Cesárea a Petición de la Madre, realizada en 2006 por los NIH en respuesta a la creciente tendencia de peticiones de partos por cesárea, evaluó los riesgos y beneficios potenciales de los partos por cesárea solicitados versus los partos vaginales. Leer la declaración de la conferencia en el contenido de Inglés (PDF - 3,59 MB).
  • Los estudios actuales del Departamento de Biología del Desarrollo y Variación Estructural (DBSVB por sus siglas en inglés) en el contenido de Inglés de la DER incluyen la inmunobiología de la placenta y las interacciones materno-fetales. Este departamento también financia oportunidades y estudios para entender el desarrollo del embrión y el origen y el desarrollo de los defectos de nacimiento estructurales.
  • El Centros Nacional para la Investigación de la Rehabilitación Médica (NCMRR por sus siglas en inglés) financia al Centro de Investigación sobre Mujeres con Discapacidad (CROWD por sus siglas en inglés), que en 1999 realizó el Estudio nacional de mujeres con discapacidades físicas. en el contenido de InglésNotificaciόn de salida Este informe determinó que las mujeres discapacitadas embarazadas enfrentan desafíos significativos para encontrar profesionales de la salud con suficientes conocimientos sobre su discapacidad como para controlar sus embarazos.

Otros avances y actividades

Para lograr sus objetivos de investigación sobre el embarazo y los trastornos relacionados, el NICHD apoya a diversos programas, redes y centros. A continuación figuran algunos ejemplos.

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